¿Qué es un terremoto y qué causa un terremoto?

Un terremoto se refiere a una sacudida y vibración violenta y repentina de la superficie de la tierra como resultado de un movimiento subterráneo a lo largo de un plano de falla o de la actividad volcánica. Los terremotos pueden causar serias destrucciones a la propiedad, lesiones a las personas e incluso muertes. Ocurre cuando hay un movimiento repentino o ruptura de las placas tectónicas.

Las placas tectónicas son enormes pedazos de roca dentro de la corteza terrestre. Las placas suelen estar marcadas por fracturas o líneas de falla que se forman cuando las placas se rompen, se deslizan o chocan entre sí. Esto resulta en un cambio de las masas interiores de la tierra que envían ondas de choque poderosas con suficiente fuerza para alterar la superficie de la tierra. Las ondas de choque pueden empujar hacia arriba acantilados y abrir enormes grietas en el suelo que conducen a un terremoto.

Según Wikipedia, “Un terremoto (también conocido como terremoto, temblor o temblor) es la sacudida perceptible de la superficie de la Tierra, resultante de la liberación repentina de energía en la corteza terrestre que crea ondas sísmicas. Los terremotos pueden ser lo suficientemente violentos como para echar a la gente y destruir ciudades enteras. La sismicidad o actividad sísmica de un área se refiere a la frecuencia, tipo y tamaño de los terremotos experimentados durante un período de tiempo”.

Causas del terremoto

Casi todos los años se registran terremotos en varias partes del mundo. Debido a que las fuerzas de corte y desgarre son siempre constantes dentro de la tectónica de placas de la tierra, los terremotos pueden ocurrir en cualquier momento. Miles de temblores menores a menudo ocurren sólo debido a estos movimientos constantes.

Los terremotos se desarrollan simplemente cuando las rocas subterráneas (placas tectónicas) se rompen inesperadamente a lo largo de las líneas de falla. Los terremotos se miden utilizando observaciones de sismómetros. Los terremotos son, por lo tanto, causados por movimientos de placas tectónicas, actividad volcánica o explosiones subterráneas.

  1. Movimientos tectónicos de la placa

Los movimientos tectónicos de las placas causan la mayoría de los terremotos. Los movimientos ocurren porque las placas flotan sobre la roca más caliente y densa del manto. Consecuentemente, estas placas están generalmente en constante movimiento – pasado o de uno a otro dentro de la corteza terrestre.

Cuando estas placas (rocas) se rompen o se deslizan entre sí en los límites conocidos como líneas de falla, liberan ondas de choque. Las ondas de choque son el resultado de la energía almacenada en la corteza terrestre debido a la presión subterránea del núcleo interno de la tierra.

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Aparte de las ondas de choque, los movimientos de las placas tectónicas se enganchan en las partes gruesas de la roca y tiran de secciones enredadas que agrietan aún más la corteza terrestre, produciendo más fallas cerca de los límites de las placas. Después de algún tiempo, la acumulación de energía y movimiento genera grandes tensiones en las placas y aumenta la presión en las líneas de falla. La intensa presión de las ondas de choque hace que las líneas de falla colapsen y que las placas se muevan una contra la otra.

Como resultado, un terremoto ocurre cuando la presión acumulada a lo largo de las líneas de falla se vuelve más fuerte que la fuerza que mantiene las placas tectónicas juntas. Esto sucede cuando las rocas (placas) de repente se desgarran o caen a ambos lados a velocidades ultrasónicas, liberando la presión acumulada que se mueve hacia afuera en todas las direcciones.

Cuando llega a la superficie de la tierra, ocurre un terremoto en forma de ondas (ondas sísmicas) de energía que se escapa. El efecto ondulante es lo que causa la rápida y violenta vibración de la superficie de la tierra – terremotos, sacudidas y rasgaduras de todo lo que hay en ella, incluyendo la superficie misma de la tierra, las estructuras y las casas.

La mayoría de los terremotos se originan a lo largo de los bordes de las placas y ocurren en algunas regiones con mayor frecuencia que en otras. El National Geographic reporta que el 80% de los terremotos ocurren alrededor del borde de la placa del Pacífico en Japón, Canadá, Estados Unidos, Papúa Nueva Guinea, Sudamérica y Nueva Zelanda. La severidad de los terremotos también difiere dependiendo de la cantidad de energía almacenada liberada y de la extensión de las fallas. Los geólogos creen que no hay regularidad en la ocurrencia de terremotos.

Las réplicas también pueden ser experimentadas después de un terremoto. Las réplicas se refieren a ondas de choque más pequeñas que resultan del ajuste de la corteza después del choque principal. Las réplicas pueden empeorar las consecuencias de los desastrosos terremotos.

  1. Actividad volcánica

Aparte de los movimientos de las placas tectónicas, la actividad volcánica puede causar terremotos masivos. Los terremotos normalmente acompañan al magma que escapa cuando se eleva a la corteza durante una erupción volcánica. Esto se debe principalmente al repentino desplazamiento y sacudida de las rocas subterráneas.

La actividad volcánica también crea fallas y perturbaciones subterráneas que pueden provocar el desgarro o la caída repentina de las placas tectónicas, liberando así la presión acumulada que se mueve hacia afuera en todas las direcciones.

  1. Explosiones subterráneas

Las ondas sísmicas (choques de ondas) similares a las que causan los terremotos pueden ser generadas por explosiones subterráneas. Estas explosiones pueden ser el resultado de la minería subterránea o durante la construcción de ferrocarriles, metros o túneles subterráneos. Sin embargo, algunas de las ondas sísmicas producidas por estas actividades no son tan fuertes como las producidas por terremotos reales.

Per se, sólo se pueden sentir dentro de las áreas adyacentes. Por otro lado, se sabe que los ensayos nucleares subterráneos son muy peligrosos y pueden producir poderosas ondas sísmicas similares a las de un terremoto natural. Por esta razón, los ensayos nucleares subterráneos han sido prohibidos en todo el mundo.

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