Las ventajas y desventajas del biogás

¿Qué es el Biogás?

El biogás representa una fuente de energía no contaminante y neutra en carbono, que puede resultar extremadamente importante en los próximos años. Durante décadas, el costo relativamente bajo de los combustibles fósiles ha retrasado la investigación sobre la cosecha y el uso del biogás. Sin embargo, a medida que las reservas de combustibles fósiles disminuyen y los precios suben, el biogás se está investigando con mayor vigor.

La idea de producir gas inflamable a partir de materia vegetal en descomposición fue planteada por los antiguos persas. La idea culminó con la construcción de la primera planta de tratamiento de aguas residuales en 1859 en Bombay, India. El concepto se introdujo en el Reino Unido en 1895, cuando el biogás generado se utilizó para encender las farolas. En Alemania y el Reino Unido se observaron nuevos avances en los sistemas de biogás a principios del siglo XX con fines de tratamiento de aguas residuales. Los sistemas de drenaje centralizados distribuidos por toda Europa y la digestión anaeróbica se consideraron un medio para reducir al mínimo la cantidad de residuos sólidos en las aguas residuales. El gas resultante se utilizaba esporádicamente como fuente de energía para alimentar los vehículos.

En la década de 1930, el estiércol agrícola se utilizó para producir gas metano en Bombay. A principios de la década de 1960 se desarrolló un diseño mejorado que utilizaba un tambor flotante de gas de acero, que se convirtió en la piedra angular del programa de extensión del gobierno de la India para ofrecer a los aldeanos un medio conveniente para cocinar sus alimentos. Ese mismo año, China puso en marcha la misma iniciativa, y en 1980 había más de 5 millones de plantas de biogás. En los años 80 se sustituyó el diseño rectangular de la planta de biogás por el diseño en forma de cúpula. El programa de biogás fue exportado a Nepal, que hoy se conoce como Biogas Sector Partnership (BSP).

¿Cómo se produce el biogás?

El biogás se produce cuando la materia orgánica microbiana se degrada en condiciones anaeróbicas. Se puede cosechar en cualquier número de lugares, como vertederos, plantas de aguas residuales e incluso cervecerías. El biogás, fabricado generalmente con lodo o estiércol animal rico en hidratos de carbono, proteínas y lípidos, contiene una mezcla embriagadora de metano y monóxido de carbono, así como algunos gases residuales.

¿Cuáles son las desventajas del biogás?

  1. Pequeños avances tecnológicos

Los sistemas utilizados en la producción de biogás hoy en día no son eficientes. Todavía no hay nuevas tecnologías para simplificar el proceso y hacerlo abundante y de bajo costo. Esto significa que la producción a gran escala para satisfacer a una gran población todavía no es posible. Aunque las plantas de biogás disponibles hoy en día son capaces de satisfacer algunas necesidades energéticas, la mayoría de las personas y los gobiernos no están dispuestos a invertir mucho en el sector. Este aspecto ha llevado a muchas personas a instalar sistemas de biomasa en sus hogares, que tienen poca capacidad.

  1. Contiene impurezas

El biogás sigue conteniendo impurezas incluso después del refinado y la compresión. Cuando se utiliza como combustible para los automóviles, puede corroer sus motores y ocasionar costos extraordinarios de mantenimiento.

  1. No puede funcionar en todas las ubicaciones

La producción de biogás sólo es factible en determinados lugares en los que abundan las materias primas. Las zonas rurales ofrecen las mejores ubicaciones para construir plantas de biogás. Sin embargo, no es práctico construir plantas de biogás en las grandes ciudades.

  1. No es económicamente viable

En comparación con otros biocombustibles, la producción de biogás no es atractiva económicamente, especialmente a gran escala. Es difícil aumentar la eficiencia de las plantas de biogás, lo que explica por qué la gente y la mayoría de los gobiernos son tímidos a la hora de invertir en este campo.

Para que el biogás se convierta en una fuente de combustible viable, se necesitaría una enorme cantidad de inversión. Aunque la cosecha de biogás se realiza a pequeña escala en algunos estados americanos, las cosechas a gran escala no tienen precedentes y pueden generar una serie de nuevos problemas. Sin embargo, el número de plantas que producen biogás está aumentando: EE.UU. tiene más de 2.200 plantas, con 191 en granjas, alrededor de 1.500 digestores anaeróbicos en plantas de tratamiento de aguas residuales y 576 proyectos de gas de vertedero. En comparación, hay más de 10.000 digestores en funcionamiento en Europa. Recientemente, la planta de generación de energía de biogás Blue Mountain en el condado de Beaver, Utah, entró en funcionamiento en noviembre, sobre la que puede leer más información en este artículo: La planta de biogás de Blue Mountain convierte el estiércol de cerdo en energía eléctrica.

Además de los inconvenientes, el biogás contiene una serie de gases residuales que pueden resultar corrosivos cuando entran en contacto con las partes metálicas de algunos motores de combustión interna.

¿Cuáles son las ventajas del biogás?

  1. Es una fuente de energía renovable

Las materias primas utilizadas en la producción de biogás son renovables. Los árboles y los cultivos crecerán continuamente, lo que significa que el estiércol, los restos de comida y los residuos de las cosechas estarán disponibles constantemente.

  1. Es ecológico

La producción de biogás se realiza sin oxígeno, lo que técnicamente significa que no hay ninguna forma de combustión. La ausencia de combustión significa que la emisión de gases de efecto invernadero a la atmósfera es nula. Sin embargo, el dióxido de carbono se produce en el proceso de descomposición biológica (digestión anaeróbica), así como en el curso de la utilización del biogás. La diferencia es que el dióxido de carbono producido es mucho menor que el producido por los combustibles fósiles. De hecho, la cantidad de dióxido de carbono producido al utilizar el biogás es igual a la cantidad necesaria para que las plantas crezcan. Esto, de alguna manera, equilibra el dióxido de carbono en la atmósfera.

  1. Fiable

El hecho de que se produzca a partir de fuentes renovables la hace fiable. Otras fuentes de energía renovable como la solar y la eólica dependen de los patrones climáticos o de factores del día para producir electricidad continuamente. La producción de biogás continúa independientemente del clima. El proceso de producción de biogás es ininterrumpido (24/7).

  1. Reduce la cantidad de residuos que van a los vertederos

Todos sabemos que los vertederos desbordantes causan impactos ambientales tales como olores desagradables y líquidos tóxicos que drenan en las fuentes de agua subterráneas. En lugar de desechar estos materiales orgánicos en vertederos, se pueden utilizar para producir biogás.

  1. Requiere una baja inversión de capital

La tecnología utilizada para producir biogás es bastante barata. Las plantas de biogás se pueden desarrollar en casa utilizando materiales de origen local. El gas resultante puede utilizarse directamente para cocinar y generar electricidad. El biogás también puede ser comprimido para lograr la calidad del gas natural y utilizado para alimentar automóviles. Las materias primas utilizadas para la producción de biogás, como estiércol, residuos de cultivos, restos de alimentos y lodos de aguas residuales, son absolutamente gratuitas. Esto hace que el coste de producción de biogás sea significativamente bajo.

  1. Crea empleos verdes

Las plantas de biogás han creado millones de puestos de trabajo en la mayoría de los países, especialmente en el ámbito de la recogida de residuos y la generación de biogás. Por ejemplo, en la India, la industria del biogás crea más de 10 millones de puestos de trabajo diarios por persona cada año en las zonas rurales.

  1. Minimiza la dependencia excesiva de los combustibles fósiles

Muchos países como la India y China han invertido mucho dinero en el sector del biogás. Esto ha ayudado a estos países a reducir el uso de combustibles fósiles. Esta ley ha ayudado particularmente a China, el mayor consumidor de energía del mundo, a reducir el uso de fuentes de energía fósiles como el petróleo, el gas y el carbón.

  1. Mejora el entorno

La recogida y gestión de residuos mejora significativamente en las zonas con plantas de biogás. Más gente se involucra en la recolección de residuos para obtener una fuente de ingresos. Esto conduce al saneamiento general y a la higiene de las áreas.

  1. Produce estiércol orgánico enriquecido

El proceso de generación de biogás deja atrás el estiércol orgánico enriquecido (digestato), que es un complemento o sustituto perfecto de los fertilizantes químicos.

  1. Salva a las mujeres y a los niños de las desalentadoras tareas domésticas

Recolectar y transportar leña diariamente es una tarea de enormes proporciones. Además, la exposición al humo de la leña puede causar complicaciones de salud. El biogás proporciona un gran alivio de estas actividades. Además, el biogás minimiza el tiempo necesario para cocinar y limpiar los utensilios.

 

El biogás puede producirse a pequeña escala de forma relativamente barata y sencilla. Las tecnologías comunes incluyen la planta de biogás de “cúpula fija”, “cúpula flotante” y “tipo bolsa”. La planta de biogás de domo fijo se conoce a menudo como el “Modelo Deenbandhu” – consiste en una cúpula de hormigón con tapa, que está llena de materia prima y agua. Una vez que se ha acumulado suficiente presión dentro de la cúpula, el biogás puede ser cosechado a través de una pequeña salida. Del mismo modo, la cúpula flotante cuenta con una cúpula cilíndrica y una entrada. El gas se recoge de un tubo de salida y se utiliza. Por último, la planta de tipo bolsa es portátil, por lo que se puede colocar en cualquier lugar. Hecha de tela de nylon cauchutado, la bolsa se puede colocar en cualquier lugar rico en materia productora de biogás.

Potencialmente, el biogás podría utilizarse para una serie de aplicaciones domésticas, como la cocina, la iluminación y el lavado. Además, el biogás puede ser un gas por gasoducto viable e incluso podría utilizarse para alimentar nuestros coches en el futuro.

Energía renovable

A diferencia de las fuentes de energía no renovables, como el petróleo, el carbón y el gas natural, las fuentes de energía renovables se consideran “sostenibles” porque no se agotan. Además, las fuentes de energía renovables tienen un efecto menos perjudicial para el medio ambiente.

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